Pleistoceno
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Desde hace 1.8 millones de años hasta hace 10 mil años. Se le conoce también por la “Época del Hielo” debido a las numerosas glaciaciones. Surge el hombre. (Pleistocene en inglés)

Parte principal del cuaternario, que engloba las cuatro glaciaciones: Günz, Mindel, Riss y Würm. Tiene una duración poco precisa, pero se calcula entre 1 y 2 millones de años. El enfriamiento del clima provocó la migración de especies asiáticas y la desaparición de otras. Se desarrollaron los astrolopitecus, los pitecántropos y el hombre de Neandertal. Entre unos periodos glaciares y otros se dieron los paleolíticos y los neolíticos de la prehistoria.
En la primera parte del Cuaternario, llamada Pleistoceno, el hielo se extendió en forma de glaciares sobre más de una cuarta parte de la superficie terrestre. En las regiones libres de hielo, la flora y la fauna dominantes eran esencialmente las mismas que las del plioceno.

Un sistema glaciar estaba centrado sobre Escandinavia, y se extendía hacia el sur y hacia el este a través del norte de Alemania y el oeste de Rusia, y hacia el suroeste sobre las islas Británicas. El segundo gran sistema glaciar del hemisferio norte cubría la mayor parte de Siberia. Otro sistema glaciar cubrió Canadá y se extendió hasta Estados Unidos.

Las regiones ártica y antártica estaban también cubiertas de hielo, al igual que la mayoría de los picos de las montañas altas de todo el mundo. Los efectos topográficos de la acción de los glaciares durante el pleistoceno son perceptibles en buena parte del mundo.



A finales del pleistoceno, no obstante, en Norteamérica se habían extinguido muchas especies de mamíferos, incluidos la llama, el camello, el tapir, el caballo y el yak. Otros grandes mamíferos, como el mastodonte, el tigre dientes de sable y el perezoso terrestre, se extinguieron en todo el mundo.

Mientras se acumulaba hielo y nieve en las latitudes altas, en las más bajas aumentaban las lluvias, lo que permitió que la vida vegetal y animal floreciera en áreas del norte y el este de África que hoy son yermas y áridas. Se han descubierto pruebas de que el Sahara estuvo ocupado por cazadores nómadas, así como por jirafas y otros rumiantes durante el pleistoceno tardío.